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Zweisprachigkeit schützt vor kognitivem Verfall

Nach Angaben der Weltgesundheitsorganisation wird sich die Prävalenz der Alzheimer-Krankheit bis 2050 verdreifachen. Diese Prognose stellt eine große Herausforderung für die öffentliche Gesundheit dar.

Es gibt viele Variablen, die die Zunahme der Fälle beeinflussen, von der Zunahme der Lebenserwartung bis zum Auftreten neuer Risikofaktoren. Die gute Nachricht ist, dass das Modifizieren einiger dieser Faktoren die Aufwärtskurve verlangsamen oder zumindest das Alter des Auftretens kognitiver Symptome neurodegenerativer Erkrankungen verzögern kann.

Ohne weiter zu gehen, wird Alzheimer gestoppt, wenn wir uns gut um unsere Emotionen kümmern, ein gutes Netzwerk sozialer Beziehungen pflegen und unsere geistige Aktivität intensivieren. Und das gleiche scheint bestimmte kognitive Aktivitäten zu machen. Unter ihnen Zweisprachigkeit. Wirkt das Sprechen von zwei Sprachen wirklich als Schutzfaktor? Welche Art von Zweisprachigkeit und welche Mechanismen fördern einen Vorteil?

Widersprüchliche Ergebnisse zu Zweisprachigkeit und Alzheimer

Im Jahr 2004 veröffentlichten Ellen Bialystok und Kollegen von der York University in York, Kanada, eine Studie, die berühmt wurde, weil sie darauf hinwies, dass Zweisprachigkeit die Diagnose der Alzheimer-Krankheit verzögerte. Diese Forscher verglichen die klinischen Daten von 184 Patienten, von denen die Hälfte zweisprachig und die andere Hälfte einsprachig war. Die Ergebnisse waren überraschend: Zweisprachige hatten einen Vorsprung von vier Jahren, dh sie erhielten später eine Diagnose als Einsprachige. Nach dieser Arbeit haben andere Forscher ähnliche Ergebnisse in zweisprachigen Gemeinschaften wie Indien und Schottland wiederholt.

Es gibt jedoch auch viele, die nicht gezeigt haben, dass das Sprechen von zwei Sprachen vor kognitivem Verfall schützt. Darüber hinaus zeigen nach einigen Übersichten rund 40% der Studien keine positiven Vorteile der Zweisprachigkeit bei der Verzögerung des Ausbruchs neurodegenerativer Erkrankungen.

Diese Schlussfolgerung ist nicht überraschend, da die Literatur zu den Vorteilen der Zweisprachigkeit bei gesunden Menschen nicht konsistent ist und in mehreren Studien der Effekt vernachlässigbar ist.

Nicht alle Zweisprachigen sind gleich

Angesichts dieser widersprüchlichen Ergebnisse ist die entscheidende Frage, ob es Faktoren gibt, die den Nutzen des Sprechens von zwei Sprachen beeinflussen. Wenn ja, würde dies erklären, dass sie manchmal robust sind und manchmal nicht.

Schließlich sollte nicht vergessen werden, dass Zweisprachigkeit ein heterogenes Konzept ist, das verschiedene Variablen umfasst, wie das Erwerbsalter der zweiten Sprache, deren Verwendung, Sprachkompetenz und die Häufigkeit, mit der ein bestimmter Sprecher spricht wechseln ihre beiden Sprachen. Das macht eine vereinfachte binäre Klassifikation von Monolingualismus vs. Zweisprachigkeit.

Der Verdacht, dass es der Grad der Zweisprachigkeit ist, der einen Vorteil erzeugt, war der Grund für unsere kürzlich durchgeführte Studie, die in Zusammenarbeit mit mehreren Krankenhäusern in Katalonien, der Universität Pompeu Fabra in Barcelona und der Gruppe für Neuropsychologie und funktionelle Bildgebung der Universität Jaume I durchgeführt wurde von Castellón de la Plana.

Welche Art der Zweisprachigkeit begünstigt die kognitive Reserve?

Um herauszufinden, welche Merkmale der Zweisprachigkeit im Kontext der kognitiven Reserve entscheidend sind, dh als Schutzfaktor gegen kognitive Verschlechterung, haben wir mit 200 zweisprachigen katalanisch-spanischen Patienten zusammengearbeitet.

Wir haben mit einem Vorteil begonnen, da in der soziolinguistischen Realität Kataloniens eine gewisse Variabilität der Sprecher besteht, die von dem, was wir als “aktiv” bezeichnen könnten, bis zu dem, was “passiv” ist, reicht. Das Vermögen zeichnet sich durch ein Profil hoher Sprachkompetenz, ausgewogener Nutzung und häufiger Wechsel zwischen den beiden Sprachen aus. Die passiven sind im Gegenteil die Sprecher, die aufgrund ihrer Exposition Kenntnisse in ihrer zweiten Sprache (Katalanisch) haben, diese aber normalerweise nicht praktizieren.

Diese Art der Klassifizierung von Zweisprachigen gab uns einen Gradienten, a kontinuierlich. Die Ergebnisse der Analysen zeigten, dass der Grad der Zweisprachigkeit mit dem Alter des Auftretens der Symptome und der Diagnose korreliert. Das heißt, je höher der Grad („aktiver“), desto höher ist das Alter, in dem Symptome einer kognitiven Beeinträchtigung auftreten.

Eine relevante Tatsache ist, dass dieser Vorteil unabhängig von anderen kognitiven Reservefaktoren ist, die die Wirkung des Schutzes vor kognitiven Verschlechterungen abschwächen, wie z. B. dem Schulniveau, dem sozioökonomischen Status oder der geistigen, sozialen und Freizeitaktivität.

Wie erklärt sich dieser zweisprachige Vorteil?

Ein zweiter Aspekt, den wir untersucht haben, war der spezifische Mechanismus, der den zweisprachigen Vorteil bestimmt. Zu diesem Zweck haben wir Daten zur Leistung von Teilnehmern an verschiedenen Aufgaben des kognitiven Gedächtnisses und der exekutiven Kontrolle gesammelt. Executive Control ist eine Reihe von Fähigkeiten, die uns helfen, den Wechsel zwischen Aufgaben effizient zu verwalten, irrelevante Informationen herauszufiltern und unsere Aktionen zu planen. Wir haben berücksichtigt, dass der Sprachwechsel und die Überwachung von Störungen durch eine Sprache, die wir nicht sprechen, Aktivitäten sind, die das zweisprachige Gehirn kontinuierlich und in engem Kontakt mit der exekutiven Kontrolle ausführt.

In diesem Sinne haben die Ergebnisse unserer Forschung gezeigt, dass aktive Zweisprachige bei Aufgaben, bei denen Informationen verwaltet werden, die kognitive Konflikte beinhalten, eine bessere Leistung erbringen als passive Zweisprachige.

Zusammenfassend lässt sich sagen, dass der aktive Einsatz der beiden Sprachen eine effizientere exekutive Kontrolle ermöglicht. Und wie die Theorien der kognitiven Reserve nahe legen, ist es möglich, dass bei einer hohen kognitiven Effizienz die mit einer neurodegenerativen Erkrankung verbundenen kognitiven Defizite ausgeglichen werden können.

All dies führt zu Symptomen einer später auftretenden kognitiven Beeinträchtigung – oder zu einem geringeren Grad an Neurodegeneration -, wie wir in einer früheren Studie gezeigt haben, die wir mit einer Gruppe von Forschern der Universität Jaume I durchgeführt haben.

Die nächsten Herausforderungen werden darin bestehen, diese Forschung auf andere neurodegenerative Pathologien wie die Parkinson-Krankheit auszudehnen.

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