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Wie enden Epidemien? Die Geschichte sagt uns, dass Krankheiten nachlassen, aber selten verschwinden

Wann endet die Pandemie? Es ist wahrscheinlich, dass wir uns in all den Monaten, in denen COVID-19 weltweit 37 Millionen Infizierte und mehr als eine Million Todesfälle hinterlassen hat, mit wachsender Verärgerung gefragt haben, wie lange dies noch dauern wird.

Seit Beginn der Pandemie haben Epidemiologen und Spezialisten des öffentlichen Gesundheitswesens eine Reihe mathematischer Prognosemodelle verwendet, um die Ausbreitung des Coronavirus zu stoppen.

Die Modellierung der Entwicklung von Infektionskrankheiten ist jedoch komplex. Epidemiologen warnen davor, dass diese Modelle “keine Kristallkugeln sind” und dass selbst ihre ausgefeiltesten Versionen, wie jene, die Prognosen oder Techniken des maschinellen Lernens integrieren, möglicherweise nicht verraten, wann die Pandemie enden wird oder wie viele Menschen am Ende sterben werden. .

Als Historiker, der sich auf Fragen der Krankheit und der öffentlichen Gesundheit spezialisiert hat, schlage ich vor, dass wir nicht in die Zukunft schauen, um nach Hinweisen auf diese Pandemie zu suchen, sondern in die Vergangenheit zurückblicken, um zu sehen, was dazu geführt hat, dass frühere Ausbrüche zurückgingen (oder nicht).

Personen, die sich an einer mobilen COVID-19-Testeinheit anstellen
In den Vereinigten Staaten werden täglich Zehntausende neuer Fälle diagnostiziert.
Jeff Greenberg / Universal Images Group über Getty Images

Wann sind wir bei der Beurteilung der Pandemie?

In den frühen Tagen der Pandemie hofften viele Menschen, dass das Virus einfach verschwinden würde. Einige argumentierten, dass das Virus in der Sommerhitze von selbst verschwinden würde, andere behaupteten, dass die Herdenimmunität es töten würde, wenn genügend Menschen infiziert wären. Aber nichts davon ist passiert.

Die verschiedenen Bemühungen der Gesundheitsbehörden, die Pandemie einzudämmen und zu mildern (von strengen Protokollen über die Durchführung von Tests und die Rückverfolgung von Kontakten bis hin zur Umsetzung sozialer Distanz und der Verpflichtung, eine Maske zu tragen), haben sich als nützlich erwiesen. Angesichts der Verbreitung des Virus in praktisch allen Teilen der Welt scheint es jedoch klar zu sein, dass diese Maßnahmen allein die Pandemie nicht beenden werden. Daher sind alle Augen auf Impfstoffe gerichtet, deren Entwicklung mit beispielloser Geschwindigkeit voranschreitet.

Experten sagen jedoch, dass COVID-19 selbst mit einem wirksamen Impfstoff und einer wirksamen Behandlung möglicherweise nicht verschwindet. Obwohl die Pandemie in einigen Teilen der Welt besiegt wird, wird sie in anderen Teilen der Welt weiterhin auftreten, wo weiterhin Infektionen auftreten werden. Und selbst wenn es eine Zeit geben würde, in der COVID-19 nicht die dringende Bedrohung vom Typ einer Pandemie ist, die es heute ist, ist es wahrscheinlich, dass es zu einer endemischen Krankheit wird (was bedeuten würde, dass es immer noch eine langsame, aber anhaltende Übertragung geben würde). In diesem Fall würde das Coronavirus weiterhin Ausbrüche verursachen, ähnlich wie es die saisonale Grippe tut.

Die Geschichte der Pandemien ist voller frustrierender Beispiele.

Sobald sie auftreten, werden Krankheiten selten ausgerottet

Ob bakteriell, viral oder parasitär, praktisch jeder infektiöse Erreger, der die Menschheit in den letzten Jahrtausenden befallen hat, bleibt bei uns, weil es fast unmöglich ist, sie auszurotten.

Die einzige Krankheit, die durch Impfung ausgerottet wurde, waren Pocken. Die von der Weltgesundheitsorganisation in den 1960er und 1970er Jahren durchgeführten Massenimpfkampagnen waren erfolgreich, so dass sie in den 1980er Jahren als erste (und bislang einzige) menschliche Krankheit deklariert wurde, die vollständig ausgerottet wurde.

Kinder zeigen Pockenimpfbescheinigungen
Kameruner Kinder legen 1975 ihre Pockenimpfbescheinigungen vor.
Smith Collection / Gado über Getty Images

Erfolgsgeschichten wie Pocken sind jedoch die Ausnahme. Die allgemeine Regel ist, dass Krankheiten, die kommen, bleiben.

Nehmen Sie als Beispiel den Malaria-Erreger. Es wird durch einen Parasiten übertragen, ist fast so alt wie die Menschheit und stellt dennoch ein großes Gesundheitsproblem dar: 2018 gab es weltweit 228 Millionen Fälle und 405.000 Todesfälle. Seit 1955 haben Programme zur Ausrottung der Malaria, die durch den Einsatz von DDT und Chloroquin unterstützt werden, Fortschritte gemacht, aber dennoch ist die Krankheit in vielen Ländern des sogenannten globalen Südens endemisch.

Ebenso sind andere Krankheiten wie Tuberkulose, Lepra oder Masern seit vielen Jahrtausenden bei uns. Und trotz aller Bemühungen stellt die sofortige Ausrottung auf keinen Fall einen nahen Horizont dar.

Um ein vollständiges Bild des Epidemieproblems zu erhalten, sollte dieser Liste eine Reihe relativ junger Krankheitserreger wie AIDS, Ebola, Influenzaviren sowie Coronaviren wie SARS, MERS und SARS-CoV-2 hinzugefügt werden. COVID-19 verursachen. Untersuchungen zu den globalen Auswirkungen von Infektionskrankheiten (von denen viele in Entwicklungsländern auftreten) zeigen, dass sie weltweit etwa ein Drittel der Todesfälle verursachen.

Im Zeitalter des globalen Flugverkehrs, des Klimawandels und von Umweltstörungen sind wir heute ständig der Bedrohung durch neue Infektionskrankheiten ausgesetzt. Gleichzeitig leiden wir weiterhin an vielen der alten Krankheiten, die noch leben und gesund sind.

Und sobald sie in das Repertoire der Krankheitserreger aufgenommen wurden, die die menschliche Gesellschaft betreffen, bleiben die meisten Infektionskrankheiten bei uns.

Die Pest hat in der Vergangenheit Epidemien verursacht … und es gibt immer noch Ausbrüche

Selbst Infektionen, für die wir bereits wirksame Impfstoffe und Behandlungen haben, fordern weiterhin Leben. Vielleicht gibt es keine Krankheit, die uns dabei helfen könnte, dies besser zu veranschaulichen als die Pest, die tödlichste Infektionskrankheit in der Geschichte. Tatsächlich ist sein Name auch heute noch ein Synonym für Horror.

Eine Gruppe von Menschen gräbt Skelette aus
Archäologen erhalten mehr Einblick in Krankheiten der Vergangenheit, wenn sie Massengräber wie dieses in Italien ausgraben.
AP Foto / Francesco Bellini

Die Pest wird durch Bakterien verursacht Yersinia pestis. In den letzten 5.000 Jahren gab es unzählige lokale Ausbrüche und mindestens drei dokumentierte Epidemien, bei denen Hunderte Millionen Menschen ums Leben kamen. Die bekannteste Epidemie von allen war der sogenannte Schwarze Tod, der Mitte des 14. Jahrhunderts auftrat.

Und es ist so, dass der Schwarze Tod nicht auf einen einzigen Ausbruch beschränkt war. Die Krankheit trat alle zehn Jahre oder noch häufiger auf. Jede dieser Zeiten traf bereits sehr geschwächte Gesellschaften und forderte mindestens sechs Jahrhunderte lang Todesopfer. Darüber hinaus schwächte sich vor der Gesundheitsrevolution im 19. Jahrhundert jeder Pestausbruch im Laufe der Monate (oder manchmal Jahre) aufgrund unterschiedlicher Änderungen von Temperatur, Luftfeuchtigkeit und Luftfeuchtigkeit ab Verfügbarkeit von Wirten, Vektoren und Menschen, die anfällig für Krankheiten sind.

Einige Gesellschaften erholten sich relativ schnell von den Verwüstungen des Schwarzen Todes, andere jedoch nie. Zum Beispiel konnte sich das mittelalterliche Ägypten nie vollständig von den anhaltenden Auswirkungen der Pandemie erholen, die insbesondere seinen Agrarsektor betraf. Die Epidemie verursachte einen kumulativen Bevölkerungsrückgang, von dem sich das Land nie erholte. Dies führte zum Niedergang des Mamluk-Sultanats in Ägypten und in weniger als zwei Jahrhunderten wurde es von den Osmanen erobert.

Diese Bakterienpest, die Nationen stürzen kann, ist noch heute bei uns und erinnert uns an die große Persistenz und Widerstandsfähigkeit von Krankheitserregern.

Glücklicherweise wird COVID-19 nicht über Jahrtausende halten, aber bis ein wirksamer Impfstoff entwickelt ist (und selbst danach), kann sich niemand als sicher betrachten. An dieser Stelle spielt die Politik eine grundlegende Rolle: Wenn Impfprogramme vernachlässigt werden, können Infektionen stark wieder auftreten. Beispiele sind Masern und Polio, die wieder aufgetaucht sind, wenn die Impfbemühungen gelockert wurden.

Angesichts dieser historischen Vorgeschichte, sowohl der Moderne als auch der Antike, kann die Menschheit nur hoffen, dass das Coronavirus, das COVID-19 verursacht, ein behandelbarer und ausrottbarer Erreger ist … Aber die Geschichte der Pandemien lehrt uns, dass wir gut daran tun würden, genau das Gegenteil zu erwarten .


Artikel übersetzt dank der Zusammenarbeit mit Fundación Lilly.


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